Die Aarauer Konferenz (1897–1939)

Aarau als Brennpunkt neuerer Theologiegeschichte: So kennt man die Hauptstadt des Aargaus gar nicht. Doch fand hier von 1897 bis 1939 im Frühling jeweils die «Christliche Studentenkonferenz» statt, ein Stück frühe, zeitweise sehr erfolgreiche evangelische Akademikerarbeit in der Schweiz. Studierende aller Fächer aus Basel, Bern, Zürich und ab den 1920er Jahren auch aus St. Gallen trafen sich während drei Tagen zu Vorträgen über theologische, philosophische und gesellschaftliche Themen, die anschliessend intensiv und oft kontrovers diskutiert wurden. Angestossen von theologisch «positiven» Kreisen öffnete sich die Konferenz bald für alle kirchlichen Richtungen, sodass sich in den jährlichen Tagungen der Aufbruch der Theologie im frühen 20. Jahrhundert spiegelt.

Wer immer in der deutschsprachigen evangelischen Theologie Rang und Namen hatte, wurde nach Aarau eingeladen: Ernst Troeltsch, Adolf von Harnack oder Paul Tillich. Religiössoziale wie Hermann Kutter oder Leonhard Ragaz, aber auch Carl Gustav Jung und frühe Vertreterinnen der Frauenbewegung wie Dora Staudinger. Und natürlich die Protagonisten der dialektischen Theologie: Karl Barth mit seinem berühmten Aarauer Vortrag «Biblische Fragen, Einsichten und Ausblicke» und Heinrich Barth, Emil Brunner, Eduard Thurneysen oder Friedrich Gogarten. Frank Jehle zeigt anschaulich auf, wie ihre Beiträge Geschichte geschrieben haben.

Frank Jehle has proven himself one of the best historical theologians of our day through his incredibly thorough and eminently readable books.  The book at hand continues that tradition of excellence.

Here Jehle examines the history of the student conference organized by the Christian Young Men’s Association and commencing in 1897.  That year’s conference theme was ‘Can a Christian be a Darwinist?’  And it featured Hermann Christ.  In the following years theological superstars like Ernst Staehelin, Paul Wernle, Johannes Weiss, Ernst Troeltsch, Hermann Kutter, Leonhard Ragaz, appeared.  But it wasn’t simply a matter of men speaking to men.  Women too played a part in the conference.  These included Aline Hoffmann, Dora Staudinger, and others.

In 1916 perhaps the most important of the events took place with the appearance of the newly invented ‘Dialectical Theology’.  Karl Barth preached the sermon that year and soon Heinrich Barth and Emil Brunner appeared.  1920’s gathering was a watershed, with papers read by Adolf von Harnack and Karl Barth.  Gogarten and Thurneysen’s papers were delivered in 1921.

1923 was the beginning of the end for the gathering, which held it’s last meeting in 1939, when it was simply no longer possible for such events to take place.

The volume includes an overview of the conference’s papers and a bibliography as well as an index of persons and an index of images.

Persons interested in the development of dialectical theology and the theological history of the early 20th century will learn a great deal from this volume. It is a pleasure to read and is festooned with interesting photographs which serve to bring the history of the conference to life.  It also is comprised of numerous, copious citations, such that the reader encounters the conference’s participants at first hand, in their own words.

Student conferences such as the one here examined were once upon a time substantive theological events.  How very different they are from today’s rather lame and infotainment oriented Christian youth conferences.  Perhaps what the Church needs is a return to substance and an abandonment of silliness and entertainment.  Substance begets substance.  The ‘Aarauer Konferenze’ was substantial.  As is this book about it.